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  • 기사등록 2020-05-21 12:00:02
  • 수정 2020-05-28 15:21:31
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[기계신문] 효성화학㈜ 조성민 폴리케톤사업단장과 한국과학기술연구원(KIST) 광전하이브리드연구센터 곽순종 박사 공동 연구팀이 기체차단성이 우수하면서도 습도에 강하고, 유연성이 우수한 고분자 패키징 신소재를 개발했다.


기체차단 패키징 소재는 오늘날 여러 산업분야에서 다양한 제품에 사용되고 있다. 우리 일상생활과 가장 가까운 사례로는 식품포장으로 산소와 수증기의 침투를 차단함으로써 식품을 주위 환경으로부터 보호하여 품질을 유지하는 매우 중요한 기능을 수행한다.


현재 식품포장용 기체차단 패키징 소재로는 1970년대에 일본에서 처음 상용화된 ‘에틸렌 비닐 알코올(EVOH, Ethylene Vinyl Alcohol Copolymer)’ 고분자 소재가 널리 사용되고 있다.


‘EVOH’는 상용 고분자 중에서 기체차단성이 가장 우수한 장점을 가지고 있으나, 습도에 약하고 유연성이 떨어지는 단점이 있고 특히 높은 가격으로 인해 보다 광범위한 제품 적용에 어려움을 겪고 있었다.


이번에 효성화학㈜과 KIST가 공동 개발한 고분자 기반의 패키징 신소재는 2015년 효성화학이 양산화에 성공한 ‘폴리케톤’(Polyketone) 소재와 EVOH를 혼합 및 변성시키는 기술(Blend & Alloy)로 개발되었다.


이 신소재는 폴리케톤에 EVOH를 30% 가량 소량 혼합하였는 데도, 순수한 EVOH와 동등한 기체차단성을 지니면서 습도저항성 및 유연성이 획기적으로 향상된 특성을 보였다.


또한, 전 세계적으로 효성화학이 독점 생산하는 폴리케톤을 활용한 이번 신소재는 순수한 EVOH에 비해 가격경쟁력을 확보할 수 있을 것으로 전망하고 있다.


공동 연구팀은 이번 폴리케톤 기반 패키징 신소재가 지금까지 학계 및 산업계에서 발표되지 않은 매우 독특한 기체차단 특성 및 기계적 물성을 보이는 것을 확인했다.



▲ KIST-효성화학이 공동 개발한 폴리케톤 고분자 기반의 고차단성 패키징 필름 신소재 제작 및 필름 모습



KIST 곽순종 박사는 “폴리케톤의 우수한 화학적·기계적 특성과 EVOH의 높은 기체차단성을 결합시켜 최상의 시너지 효과를 얻은 결과”라고 설명했다.


연구팀은 식품 포장뿐 아니라 화장품, 의약품 포장재 및 자동차 연료탱크, 연료파이프, 진공 단열 패널, 매립지의 침출수 포장막(geomembrane) 등 광범위한 분야에 적용 가능하여 사회·경제적으로 큰 파급효과를 일으킬 것으로 기대하고 있다.


곽순종 박사는 “저렴하면서도 식품을 보다 장시간 안전하게 보존할 수 있는 우수한 물성의 식품포장재 기술은 앞으로 다가올 전 세계적 식량 문제에 대해 효과적으로 대응할 수 있는 강력한 무기가 될 것으로 전망한다”고 밝혔다.


효성화학 조성민 폴리케톤사업단장은 “이 기술에 대한 파일롯 단계의 실험 검증은 이미 마친 상태이며, 현재는 식품저장성 평가 및 양산 공정 테스트와 같은 제품 생산의 마지막 검증 단계를 밟고 있어 사업화에 매우 근접해 있다”고 전했다.


현재 EVOH 필름의 세계 시장규모는 약 8,000억 원 수준으로 이 시장에 대한 폴리케톤 기반 패키징 필름의 시장 진입 및 점진적 시장 확대가 예상된다.


또한 전 세계적으로 효성화학이 독점 생산하는 폴리케톤을 활용한 이번 신소재는 순수한 EVOH에 비해 가격경쟁력을 확보할 수 있을 것으로 전망됨에 따라 기체차단 필름의 산업적 응용 범위 확대 및 식품포장 비용 절감, 식품가격 경쟁력 확보 등의 효과를 가져올 것으로 예상된다.


폴리케톤은 국내기업이 세계 최초로 상용화한 친환경 신소재로서 이번 개발 소재의 기체차단 패키징 소재 실용화는 국내 독자 개발 소재가 글로벌 하이배리어 기체차단 필름 시장을 선도하는 계기가 될 것으로 기대된다.


한편, 과학기술정보통신부 지원의 KIST 주요사업, 효성화학㈜ 연구지원사업, 농림축산식품부 지원의 고부가가치 식품기술개발사업으로 수행된 이번 연구 결과는 KIST-효성화학㈜ 공동 특허 출원을 통해 지적재산권을 확보함과 동시에 효성화학으로의 기술이전을 통해 사업화가 진행되고 있다.


기계신문, 기계산업 뉴스채널

오상미 기자 osm@mtnews.net

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